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¿Cómo se producen los plásticos?

El plástico es el material sintético más versátil y ampliamente utilizado en el mercado hoy. Son polímeros, es decir, moléculas grandes (peso molecular ~ 10000 +) que consisten en cadenas largas de repetición de moléculas más pequeñas (peso molecular ~ 100), conocido como monómeros. Monómeros comunes utilizados en la producción de plásticos, tales como acetato de vinilo, estireno, butadieno y cloruro de vinilo, se extraen de petróleo crudo o gas natural. Monómeros caen en la clase de químicos conocidos como productos petroquímicos.

Los plásticos se fabrican usando un proceso llamado polimerización, donde muchos miles de monómeros se unen entre sí para formar una cadena de polímero. Los monómeros están hechos de átomos como el cloro, nitrógeno, oxígeno, hidrógeno y azufre. Los monómeros son fácilmente extraídos de abundantes fuentes orgánicas, aunque como aumenta el precio del petróleo crudo, también lo hace el precio de los plásticos.

Hay dos tipos principales de plástico; plásticos termoestables y termoplásticos. Ambos son producidos mediante el vertido de monómeros líquidos en un molde donde se someten a polimerización. Los plásticos termoestables son permanentes una vez moldeados - que no se deforman con el calor. Los termoplásticos se derretirán con calor y pueden ser reformada en varias ocasiones. El proceso de polimerización aumenta el peso molecular de las moléculas constituyentes, convirtiendo monómeros líquidos en polímeros sólidos. (Aumento de peso molecular hace que la sustancia a experimentar un cambio de fase).

Durante el proceso de moldeo, la sopa de monómero se sobrecalienta y se condensó a muchas atmósferas con pena de presión. Esto provoca que se produzca la polimerización y se asegura de que el plástico es sólido y uniforme, carente de cualquier burbuja de aire internos (un gran problema que tuvo que ser eludido en los primeros días de plástico). El resultado es un producto de plástico acabado. Plásticos bien conocidos incluyen Bakelite, nylon, PVC, caucho sintético, acrílico, polietileno (Tupperware), Formica y Teflon. El lado negativo de sus plásticos es su impacto en el medio ambiente. Toman muchos miles (o millones) de años en biodegradarse. En las últimas décadas, el reciclado de plásticos se ha fomentado, aunque sólo alrededor del 5% de los plásticos en los EE.UU. de hoy realmente se reciclan.

  • Una cacerola revestida con Teflon, un tipo de plástico.
  • Un teléfono viejo hecha de Bakelite, un tipo de plástico.
  • Gránulos de plástico, que se fundieron para fabricar otros productos.
  • Un contenedor de almacenamiento de comida de plástico.