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¿Cuál fue la Gran Mortandad?

La Gran Mortandad, formalmente el evento de extinción del Pérmico-Triásico, hace referencia a la más grande extinción masiva de la vida en la Tierra en toda la historia. Ocurrió hace 252 millones de años (Ma) al final de la era paleozoica entre los períodos Pérmico y Triásico, mucho antes de que los dinosaurios poblaban.

El mundo parecía muy diferente durante el período Pérmico. Los continentes habían juntado por las fuerzas de la tectónica de placas en un único supercontinente conocido como Pangea, que se extendía desde el Polo Norte hasta el Polo Sur. El súper-océano circundante de Pantalasa estaba lleno de esponjas, corales, estrellas de mar, almejas, escorpiones de mar y peces óseos. Los anfibios se arrastró en los humedales y los insectos exploradas helechos y árboles primitivos, mientras terápsidos o extraños reptiles parecidos a mamíferos que se parecían a los precursores de los dinosaurios poblaban. Pero en un lapso de tiempo de tan sólo 80.000 años, el 95% de toda la vida se extinguiría.

Existen diferentes teorías para explicar la Gran Mortandad, pero pueden haber sido una combinación de acontecimientos que llevaron a la extinción masiva. La formación de la propia Pangea ahogó océanos fríos que anteriormente habían rodeado continentes más pequeños que ahora yacían con gran parte de su masa de tierra presentado en los interiores cálidos y secos. La temperatura media aumentó de manera constante a través de millones de años como el supercontinente formado. Hábitats adecuados pueden haber sido difíciles de encontrar y la competencia por los alimentos puede haber adelgazado especies, si no causado algunas extinciones directas. Pangea también cambió las corrientes marinas, la salinidad y los patrones climáticos, alterando el equilibrio de cómo había evolucionado la vida. Sin embargo se produjeron tan lentamente estos cambios, es poco probable que haya sido más que un factor contribuyente.

Un acontecimiento importante que se produjo en el mismo momento de la Gran Mortandad fue la creación de la Trapp Siberiano, formado por erupciones volcánicas que continuaron por un millón de años. El mayor evento volcánico en la historia conocida, los gases liberados habría creado la lluvia ácida, el efecto invernadero y el calentamiento global. Las repercusiones oceánicas de un aumento de la temperatura a lo largo de con cambios en la salinidad podría haber dado lugar a la interrupción de la circulación termohalina o corrientes globales. El estancamiento habría dado lugar a la falta de oxígeno y de nutrientes, lo que lleva a una pérdida global de la vida marina.

Si el efecto invernadero creado por el vulcanismo prolongado eleva lo suficiente temperaturas oceánicas, habría desencadenado otra repercusión para la cual existe evidencia científica: el metano hidrato de gasificación.

Paul Wignall encontró que una firma de isótopos de carbono en los estratos de Groenlandia que data de la época de la Gran Mortandad indica un marcado aumento del carbono-12, inexplicable por las explicaciones estándar. Geólogo Gerry Dickens sugirió que un aumento de las temperaturas de aguas profundas habría liberado el hidrato de metano congelado de los fondos marinos, liberando cantidades catastróficas de gas metano. Esto habría brotado a través de los océanos y ha liberado a la atmósfera, lo que representa para la firma en los estratos. El gas metano es otro poderoso gas de efecto invernadero. El volumen liberado habría elevado la temperatura media de nuevo otro de 9 grados Fahrenheit (5 grados Celsius). Esto sería suficiente para matar mayoría de la vida.

Teorías con menor evidencia sugieren un impacto de un cometa o un meteorito, pero hay poca o ninguna prueba de esto como una causa de la Gran Mortandad, mientras que hay sobradas pruebas de tal impacto siendo responsable de traer el reinado de los dinosaurios a un poner fin a unas 187 millones de años después. Otra teoría sugiere que un evento de supernova dentro de diez parsecs (32,6 años luz) de la Tierra podría haber destruido la capa superior de ozono protectora durante varios años. Esta capa de ozono filtra los rayos ultravioleta (UV) del sol. Sin ella, los rayos UV matarían a casi toda la vida en la tierra y en los mares. Existe alguna evidencia geológica que se produjeron breves períodos de destrucción de ozono, pero el registro no es concluyente en esta teoría.

La Gran Mortandad o extinción del Pérmico-Triásico fue la mayor catástrofe en la historia conocida. Sin embargo lo hizo claro el camino para el próximo gran evento que vendría 25000000 años más tarde: el nacimiento de los dinosaurios y la Edad de los Reptiles.

  • La destrucción de la capa de ozono de la Tierra pudo haber estado detrás de la Gran Mortandad.
  • La formación de Pangea (también escrito Pangea) probablemente contribuyó a la Gran Mortandad.
  • Estrellas de mar y otras especies marinas viven en el océano prehistórico Pantalasa.
  • Durante el período Pérmico, los continentes estaban pegadas por las fuerzas de la tectónica de placas.