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Las preocupaciones acerca de la energía nuclear

En los Estados Unidos, hay aproximadamente 100 centrales nucleares que producen más del 20 por ciento de la electricidad del país. Casi el 80 por ciento de la electricidad de Francia se genera a través de la fisión nuclear. Las centrales nucleares tienen ciertas ventajas: No se queman combustibles fósiles, y no hay productos de combustión, tales como dióxido de carbono, dióxido de azufre, y así sucesivamente, para contaminar el medio ambiente. Sin embargo, dos problemas principales están relacionados con las centrales nucleares: accidentes (de seguridad) y la eliminación de residuos nucleares.

Los accidentes nucleares: Three Mile Island y Chernobyl

Aunque los reactores nucleares realmente tienen un buen historial de seguridad, la desconfianza y el miedo asociados con la radiación hacen la mayoría de las personas sensibles a las cuestiones de seguridad y accidentes. El accidente más grave que se produzca en los Estados Unidos ocurrió en 1979 en la planta de Three Mile Island en Pennsylvania. El uso indebido y la falla del equipo causaron una pérdida de refrigerante del núcleo del reactor, lo que llevó a una fusión parcial y la liberación de una pequeña cantidad de gas radiactivo. No hubo pérdida de vidas, lesiones a personal de la planta o para la población en general.

Este no fue el caso en Chernobyl, Ucrania, en 1986. El error humano, junto con un mal diseño del reactor y la ingeniería, contribuyó a una tremenda sobrecalentamiento del núcleo del reactor, provocando su ruptura. Dos explosiones y un incendio resultado, soplando aparte el núcleo y la dispersión de materiales nucleares en la atmósfera. Cientos de personas murieron. Muchos otros sintieron el efecto de envenenamiento por radiación. Los casos de cáncer de tiroides han aumentado dramáticamente en los pueblos de los alrededores de Chernobyl. Pasarán muchos años más antes de que los efectos de este desastre se conocen completamente.

Deshacerse de los residuos nucleares

El proceso de fisión nuclear produce grandes cantidades de isótopos radiactivos, y algunos de los isótopos tienen bastante largas vidas medias. Esos isótopos son seguros sólo después de diez vidas medias, que presenta un problema cuando se trata de los productos de desecho de un reactor de fisión.

Los residuos nucleares se divide en materiales de bajo nivel y de alto nivel, basado en la cantidad de radiactividad que se emite. En los Estados Unidos, los residuos de bajo nivel se almacenan en el sitio de generación o en instalaciones de almacenamiento especiales. Los residuos son básicamente enterrados y custodiados en los sitios. Desechos de alto nivel constituyen un problema mucho más grande. Ellos están siendo almacenados temporalmente en el lugar de generación, con planes para sellar finalmente el material en vidrio y luego en tambores. El material entonces se almacena bajo tierra en Nevada. En cualquier caso, los residuos debe mantenerse segura y sin molestias durante al menos 10.000 años. Otros países se enfrentan a los mismos problemas. Ha habido una cierta vertido de los materiales nucleares en zanjas profundas en el mar, pero esta práctica se ha desanimado por muchas naciones.