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¿Qué es la astronomía extragaláctica?

El amanecer de la astronomía extragaláctica fue en 1917, cuando el astrónomo estadounidense Heber Curtis observó una nova estelar dentro de M31, el nombre formal de lo que entonces se llamó la Gran Nebulosa de Andrómeda. En ese momento, se pensó nebulosas espirales como Andrómeda dentro de los límites de nuestra propia galaxia, con un tamaño de sólo varias veces mayor que la de nuestro sistema solar y una distancia de menos de 50.000 años luz. Pensaron que la Vía Láctea representa el universo entero.

Después de observar la nova en M31, Curtis búsquedas en el registro fotográfico, notando 11 novas adicional en la región. Si M31 era sólo una nebulosa estelar, ¿por qué había tantos novas dentro de ella, y por qué fueron estas característicamente más débil que otras novas? Razonamiento a partir de la observación de que estas novas eran unos 10 magnitudes más débiles que las novas sabe que se producen en nuestra propia galaxia, Curtis declaró que la Gran Nebulosa de Andrómeda era de hecho un "universo isla", distinta de la Vía Láctea y ubicado 500.000 años-luz de distancia . Los astrónomos no aceptaron su hipótesis en un primer momento, y comenzaron un debate científico.

En 1920, Harlow Shapley, otro astrónomo estadounidense, desafió a Curtis a un gran debate sobre importantes temas astronómicos de la época, incluyendo si nebulosas espirales como Andrómeda eran realmente fuera de nuestra propia galaxia. Muchos colegas astrónomos siguieron el debate, pero los resultados finales no fueron concluyentes. No fue sino hasta 1925, cuando Edwin Hubble (después de que el telescopio espacial Hubble se nombra) publicó las observaciones del telescopio Hooker de 100 pulgadas, la más grande en el mundo, que había descubierto las estrellas variables Cefeidas en la nebulosa de Andrómeda y los utilizó para medir su distancia, resultó ser un enorme 2,5 millones de años luz. La era de la astronomía extragaláctica había comenzado, y la Nebulosa de Andrómeda fue rebautizada la galaxia de Andrómeda.

Por los últimos 80 años, la astronomía extragaláctica ha sido un área activa de investigación. Mediante la medición de la velocidad relativa de galaxias usando su firma óptica, se descubrió que todas las galaxias se están alejando unas de otras y todo el universo se está expandiendo. En 1998 las observaciones de supernovas de Tipo Ia incluso sugirió que la expansión se está acelerando. Los cosmólogos piensan ahora que es probable que el universo va a terminar en una "muerte de calor" en la aceleración de la expansión hace que toda la materia para dispersar y congelar.

Un episodio importante en la astronomía extragaláctica es el descubrimiento y la investigación de los quasares, fuentes de radio cuasi-estelar. Estas fuentes puntuales brillantes eran conocidos por ser muy luminosa y muy remoto, entre los objetos más distantes conocidas, con algunos tan lejanos como 13 mil millones de años luz. Aunque los quásares se observaron por primera vez en la década de 1950, no fue hasta la década de 1970 que el consenso científico comenzó a surgir de la naturaleza de los cuásares: eran los núcleos galácticos activos, que consiste en un agujero negro supermasivo de succión en varias masas solares por valor de material por siglo y la liberación de enormes cantidades de radiación en el proceso. Los modelos formales se han construido para describir esto, y uno de los mayores misterios de la astronomía extragaláctica fue resuelto.

Hoy en día, millones de galaxias han sido fotografiados y clasificados por los científicos, a veces incluso con la ayuda del público (como en GalaxyZoo). Las galaxias son bien espiral o elíptica. Se estima que existen alrededor de cien mil millones de galaxias en el universo observable. Curiosamente, esto es aproximadamente el mismo que el número de neuronas en un cerebro humano.

  • Un descubrimiento en la galaxia de Andrómeda (entonces conocida como la Gran Nebulosa de Andrómeda) llevó a la astronomía extragaláctica.
  • Astronomía extragaláctica estudia los cuerpos celestes más allá de nuestra galaxia.
  • Los radiotelescopios se pueden utilizar para estudiar el universo y los objetos celestes.