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¿Qué es un planeta enano?

Un planeta enano es una nueva categoría de cuerpo celeste creado por la Unión Internacional de Astrónomos en 2006. Incluye cuerpos celestes lo suficientemente masivos para ser esférica, en órbita alrededor del Sol, que no son satélites. El factor crucial que divide un planeta de un planeta enano es que un planeta debe haber tenido éxito en la limpieza de la zona de su órbita de los escombros y otros objetos, mientras que un planeta enano no tiene.

Cuando se creó la categoría de planeta enano, tres cuerpos fueron clasificados inmediatamente como tal: Ceres, el asteroide más grande, ahora es un planeta enano; Plutón, en el cinturón de Kuiper, degradado de la condición de planeta; y Eris, un objeto de disco disperso situado mucho más allá de la órbita de Plutón. Fue el descubrimiento de Eris que motivó en parte la Unión Internacional de Astrónomos de definir con mayor precisión lo que querían decir con la palabra "planeta".

A pesar del nombre "planeta enano", planetas enanos no se consideran un subconjunto de los planetas, sino más bien en una categoría totalmente diferente. Objetos aún más pequeños que los planetas enanos, por ejemplo, los que carecen de suficiente masa para ser esférica, están llamados pequeños cuerpos del sistema solar, que incluye los cometas y asteroides.

Aunque sólo tres planetas enanos reconocidos, los astrónomos sospechan que hay muchos serán tantos como 200 en los confines del sistema solar. Hay numerosos candidatos potenciales para la de planeta enano que deben ser estudiadas más a confirmar su estado. Para un cuerpo celeste sea más o menos esférica requiere un diámetro de al menos 400 kilómetros. El cuerpo esférico más pequeño conocido hoy es la luna Mimas.

Hay numerosos objetos transneptunianos con diámetros mayores de 400 km: Varuna, Orcus, Ixión, Quaoar, 2003EL 61, 2005FY 9, y varios otros. Aunque se puede estimar su diámetro, es más difícil de estimar si son más o menos esférica o no. Esto requerirá telescopios más potentes. También hay varios asteroides grandes que pueden ser planetas enanos: Vesta, Pallas y Hygiea, la segunda, tercera y cuarta asteroides más grandes después de Ceres.

  • Objetos espaciales más pequeños que los planetas enanos incluyen asteroides.