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¿Qué es una unidad de potencia auxiliar?

Unidades de potencia auxiliares o APU como se les conoce más comúnmente, son dispositivos que suministran energía eléctrica esencial, neumática o hidráulica para un vehículo cuando las fuentes operacionales regulares no están disponibles. APU se encuentran en aviones, barcos, camiones y trenes, y puede ser diesel, eléctrico o de turbina. Por el momento, la aplicación más común de la unidad de potencia auxiliar está en la industria de la aviación.

La mayoría turbohélice comercial y las aeronaves con motores jet tienen APUs que suministran energía eléctrica, aire comprimido y la presión hidráulica a los sistemas de la aeronave. Estos cambios son necesarios para suministrar recursos esenciales durante los períodos en que el avión está en mantenimiento o se está preparando para un vuelo antes de los principales motores de haberse puesto en marcha. La principal fuente de energía eléctrica durante el vuelo, la presión neumática e hidráulica y aire acondicionado en los aviones comerciales proviene de generadores y bombas que funcionan a través de cajas de cambio auxiliares en los motores principales. Durante las operaciones de tierra, los principales motores son muy rara vez comenzaron, aunque el poder en los sistemas de la aeronave es muy a menudo esencial para las pruebas, mantenimiento, cabina de pre-vuelo y preparación de pilotaje y aire acondicionado.

Unidad de potencia auxiliar de la aeronave es típicamente un pequeño motor a reacción situada en la sección de cola del fuselaje detrás del mamparo de la cabina trasera. Este motor acciona un generador eléctrico, así como bombas neumáticas e hidráulicas que suministran la aeronave con suficiente potencia presión, aire y aceite para ejecutar todos los sistemas esenciales. Estos motores suelen dibujar su combustible de los principales depósitos de combustible de la aeronave y tienen un sistema de arranque eléctrico incorporado.

Una vez que los principales motores de la aeronave se están ejecutando y el suministro de energía esencial, la unidad de potencia auxiliar se detiene, pero puede iniciarse en cualquier momento del vuelo para el suministro de energía de emergencia y la presión en caso de necesidad. Estos motores a reacción tienen un orificio de escape situado en o adyacente a la cono de cola de la aeronave. Los pasajeros que hayan embarcado a través de las puertas laterales traseras, o en el caso de Boeing 727 y DC 9s las puertas traseras de la cola, sin duda habrán oído el ruido de los aviones muy fuerte en la parte trasera de la aeronave que emana de los gases de escape de la APU.

Unidades de potencia auxiliares también se encuentran comúnmente en camiones y trenes que requieren el ciclo de refrigeración continúe incluso cuando los principales motores no están funcionando refrigerados. Se trata generalmente de diesel o de accionamiento eléctrico y por lo general sólo suministran energía a la unidad de los vehículos de refrigeración. Ambulancias de cuidados intensivos también tienen una pequeña APU que puede suministrar energía a los sistemas de emergencia en el caso de un fallo de motor. Otra de las aplicaciones más comunes de unidades de potencia auxiliares son los encontrados en grandes barcos y buques que requieren energía durante períodos de propulsión principal apagar mientras estaba atracado o fondeado.

  • La mayoría de los motores a reacción suministran energía auxiliar a los planos.